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DALLAS, Texas -- El domingo 7 de febrero, los Carolina Panthers y los Denver Broncos (los preclasificados Nº 1 de cada conferencia de la NFL) se enfrentarán el en Super Bowl 50 (5:30 PM, hora de Dallas, CBS) en el Levi’s Stadium de Santa Clara, California, cerca de San Francisco.

“Significa tanto para nosotros llegar al Super Bowl”, dice el esquinero de los Broncos Chris Harris Jr. “Pusimos mucho trabajo la pasada entre temporadas y también durante la temporada. Simplemente estoy tan orgulloso de nuestro equipo. Nos esforzamos juntos todo el año. Estuvimos codo a codo como equipo y eso es todo lo que importa”.

El Super Bowl 50 tendrá al equipo más anotador de la NFL –Carolina (500 puntos, 31.3 por juego)– contra la mejor defensiva de la liga –Denver (283.1 yardas totales netas por juego)–.

“Somos un equipo completo”, dice el receptor de los Panthers Corey Brown. “Jugamos como equipo. Si un muchacho cae, aparece el siguiente. Somos un equipo completo”.

Denver clasificó para el Super Bowl al derrotar a New England 20-18. Carolina venció a Arizona 49-15 para obtener el segundo pasaje de su historia para el Super Bowl. 

Los Panthers llegaron al Super Bowl por segunda ocasión en su historia con un triunfo 49-15 sobre Arizona en el Bank of America Stadium. Con la victoria, Carolina redondeó una temporada perfecta en casa, ganando los ocho partidos de temporada regular y los dos de postemporada.

“Nuestros aficionados fueron increíbles todo el año”, dice el apoyador de los Panthers Luke Kuechly. “Hay un sentido de comunidad en toda el área de Charlotte y a lo largo de las Carolinas. Estoy orgulloso de estar aquí y feliz de ser miembro de los Carolina Panthers”.

Carolina lideró la NFL en puntos anotados, con 500, durante la temporada regular y los 80 puntos registrados en la postemporada es la cifra más alta de todas en esa etapa. Los 49 puntos del equipo en el Juego de Campeonato de la NFC significan la segunda mayor cantidad por un equipo que llega al Super Bowl (Buffalo, 51 puntos, temporada 1990).

El entrenador en jefe de Carolina, Ron Rivera, que guió al equipo a la postemporada en cada una de las últimas tres campañas, procura convertirse en la cuarta persona en ganar el Super Bowl tanto como jugador y como entrenador en jefe (Mike Ditka, Tony Dundy y Tom Flores). Rivera fue apoyador en los Chicago Bears de 1985, el último equipo en ganar al menos 15 partidos de temporada regular y también ganar el Super Bowl en la misma campaña, algo que los Panthers esperan conseguir este año.

“Hemos hablado un montón acerca de cuáles eran nuestros objetivos”, dice Rivera. “Estamos a un paso. Vamos a tener que jugar contra un buen equipo. Tienen un mariscal de campo de Salón de la fama y un montón de fabricantes de jugadas".

Ese mariscal de campo de Salón de la fama –Peyton Manning– y ese equipo –los Broncos– estarán esperando. Denver clasificó para jugar su octavo Super Bowl, empatando la mayor cantidad en la historia de la NFL (Dallas, New England, Pittsburgh), al vencer a New England 20-18 en el Sports Authority Field de Mile High.

“La victoria en el Juego de Campeonato de la AFC fue un gran ejemplo de cómo ha sido esta temporada”, dice Manning. 

Manning lanzó dos pases anotadores –ambos al ala cerrada Owen Daniels– en el triunfo. El veterano mariscal de campo ahora lleva liderados a los Indianapolis Colts y a los Broncos hasta el Super Bowl más de una vez y también Manning es el QB en la historia de la NFL en llevar a dos franquicias diferentes hasta múltiples Super Bowls.

“He tratado de tomarme una semana a la vez toda la temporada”, dice Manning acerca de su regreso a la final.

Manning, que ganó el Super Bowl XLI con los Colts, puede convertirse en el primer mariscal de campo titular en la historia en ganar un Super Bowl con dos franquicias diferentes. Tiene 13 triunfos en postemporada en su carrera, y con una victoria en el Super Bowl 50, empatará a los legendarios John Elway y Terry Bradshaw en la tercera mayor cantidad de victorias en postemporada de un QB titular en la historia de la NFL .

“Estoy tan orgulloso de él”, dice el entrenador en jefe de los Broncos Gay Kubiak sobre Manning. “Trabajó realmente duro para volver. Ha hecho un tremendo trabajo encabezando a este equipo”.

La defensiva de Denver, que lideró a la NFL con 52 capturas durante la temporada regular, registró cuatro capturas y dos intercepciones en el Juego de Campeonato de la AFC. El apoyador Von Miller tuvo 2.5 capturas y una intercepción en la victoria sobre New England, convirtiéndose en el primer jugador en más de 20 años en registrar al menos 2.5 capturas y una intercepción en un juego de postemporada.

Kubiak se convirtió en el primer entrenador en jefe en lograr la clasificación al Super Bowl en su primera temporada con un equipo desde que Jim Caldwell logró tal hazaña con Manning y los Indianapolis Colts en 2009.

Kubiak jugó para los Broncos de 1983 a 1991.